Malin Tom er en følelsesladet mann, noe som forklarer hvorfor han holdt reisen gjennom Angel Island mest for seg selv i 60 år.



Jeg ville ikke gråte foran folk, sier Tom, nå 81 år og bosatt i Santa Clara. Det er en trist historie. Jeg var så redd og fattig. Jeg skammet meg, og kinesere snakker ikke om skammen deres.

Men han kunne ikke motstå et barnebarns bønn for noen år siden. Ville han snakke med klassekameratene hennes om å reise gjennom Ellis Island i Vesten?





Barnebarnet mitt ga meg mot.

Og da Tom endelig snakket, var det som om en demning som holdt tilbake immigranttårer hadde sprukket og fylt opp jorden i amerikansk historie med bittersøt sannhet.



På torsdag vil en seremoni i San Francisco minnes - 100 år til datoen - åpningen av Angel Islands immigrasjonsstasjon. Regjeringen vil sverge inn 100 nye amerikanske statsborgere. Noen av landets øverste immigrasjonstjenestemenn vil tale, så vel som folk som faktisk gikk gjennom øya i San Francisco Bay, inkludert poeten Nellie Wong og hennes søster fra Sunnyvale, Lai Webster.

Høyttalerne vil ikke dekke øyas rutete fortid. Angel Island var annerledes enn sin innbydende motpart i New York Harbor.



Rundt 500 000 immigranter passerte gjennom øya fra 1910 til 1940. Av disse ble 300 000 arrestert, en tredjedel av dem kinesere. Mens de fleste til slutt ble sluppet inn, ventet mange, som Tom, måneder i et torturert limbo mens deres bakgrunn ble undersøkt.

Angel Island var virkelig der for å holde folk utenfor, ikke for å ønske dem velkommen, sier Judy Yung, professor emeritus i amerikanske studier ved University of California-Santa Cruz og forfatter av to bøker om emnet. Det må vi huske. Hvordan kan vi bruke lærdommen fra Angel Island til å leve opp til vårt ideal som en nasjon av innvandrere?



ding dong grøft død

På slutten av 1800-tallet var det lettvinte gullet i California borte, en økonomisk lavkonjunktur hadde satt seg inn over hele landet, og en ny bølge av innvandrere fra Asia og Sør-Europa vekket et nativistisk tilbakeslag. Kongressen så etter syndebukker.

Selv i dag spør Tom: Hvorfor ble de kjent med kineserne?



Han var 12 år gammel i 1939 og bodde sammen med sin mor i en fattig landsby i Canton-provinsen. Faren hans, Yip Way Tom, hadde sneket seg gjennom Angel Island i 1916 som Jack Chew, den antatte sønnen til en kinesisk-amerikansk familie. I henhold til den kinesiske eksklusjonsloven av 1882 kunne arbeidere bare immigrere hvis de var barn eller barnebarn til USA-fødte, kinesisk-amerikanere.

Kineserne fant ut et intrikat system med en gang, sier Yung.

Amerikanskfødte kinesere som kunne sponse slektninger solgte ofte immigrasjonsautomatene sine til underjordiske meglere, som solgte dem i Hong Kong til desperate innvandrere som familien Toms. Noen ganger skapte udokumenterte kinesere her helt nye identiteter på papiret, spesielt etter at tusenvis av fødselsregister ble ødelagt av jordskjelvet og brannen i San Francisco i 1906.

De kinesiske mennene som kom til Angel Island med disse falske identitetene ble kjent som papirsønner.

På 4 fot, 8 1/2 inches høy, gikk unge Tom ombord på et skip i Hong Kong med en ny identitet, May Kwong Chew, sønn av Jack Chew, og trenernotater om Chew-familien. Han måtte studere notater mellom kamper med sjøsyke fordi han ville bli grillet av forhørsledere på Angel Island som var opptatt av å frette ut papirsønner og døtre.

Etter tre uker på et skip, sier Tom, var de neste tre månedene enda verre.

Tom husker at han gikk gjennom tre eller fire avhør: Hvor var vannbrønnen i landsbyen din? Hvor mange trinn hadde verandaen din? Når døde onkelen din i Amerika? Hvilket firma jobbet han for? Hadde han fødselsmerker, og hvor?

Så ventet han, som de andre internerte, mens immigrasjonsagenter sjekket ut svarene hans. Tom ventet i tre måneder, omtrent gjennomsnittlig, men noen internerte ble tvunget til å forbli på øya i opptil to år.

Ingenting skremte ham mer enn hviskingen om selvmord. Yung sier at noen innvandrere som lurte på avhøret sannsynligvis tok livet av seg på øya, men det er ingen offisielle bevis.

De ville ha vært for skamfulle til å gå hjem og møte familiene og landsbyene sine, sa Yung, hvis egen far var en papirsønn og adopterte etternavnet Yung.

Hun anslår at 4 prosent av kineserne ble deportert fra øya.

Innvandrere kanaliserte sine håp og fortvilelse til poesi, som de etset på veggene i fengselsbrakkene deres. Tom leste noen av disse, men de fikk meg til å føle meg enda mer trist.

For å hjelpe til med å fordrive tiden, spilte han spill med andre kinesiske gutter i rekreasjonsgården og fant opp noen ord på lekeplassen. På grunn av den strenge segregeringen møtte han aldri gutter fra andre nasjoner, selv om han kunne se dem under deres tildelte tid i hagen.

Men for det meste funderte han over avhørsspørsmålene i løpet av dagen, klaget over forferdelig grøt og annen vestlig mat, og gråt stille under teppet sitt om natten.

Jeg ville ikke lage bråk for de andre, sier han.

Etter tre måneder ble han løslatt og reiste til San Diego, hvor faren leverte råvarer til restauranter. På en mye bedre diett, spiret Tom til nesten 6 fot høy og spilte basketball på videregående. Han mestret engelsk og beholdt kinesisk.

Da han og faren kom tilbake til Kina i 1947, fikk de vite at Toms bror og søster hadde dødd under andre verdenskrig, sannsynligvis av sykdom. Tom giftet seg, men da kommunistene tok over, flyttet han og hans nye brud til USA i 1949 og seilte gjennom immigrasjonen som Mr. and Mrs. Chew.

Han kunne ha forblitt en Chew hvis det ikke var for det kinesiske bekjennelsesprogrammet, en slags amnesti for papirløse innvandrere på begynnelsen av 1960-tallet, så lenge de ikke var kommunister eller kriminelle. Etter tre tiår i skyggen ble han Malin Tom igjen, og amerikansk statsborger. Mer enn 18 000 kinesiske papirsønner og papirdøtre tilsto også og fikk bli.

Han oppdro en familie og eide en barnehage i Silicon Valley. Og han snakket aldri med noen i detalj om Angel Island.

Ikke engang til meg, sier kona hans, Jean.

For mye skam.

I 2001 kom Tom tilbake til øya etter 61 år med sine voksne barn og barnebarn, som hadde tryglet ham om å dra. Han sier at det vanskeligste var å besøke en restaurert sovesal, hvor han tilbrakte så mange tårevåte netter, og husket lyden av dører som ble låst bak ham.

Jeg gråt igjen, sier Tom. Jeg er fortsatt en emosjonell fyr.

Kontakt Joe Rodriguez på 408-920-5767.

Et tilbakeblikk gjennom Angel Islands historie

En immigrasjonsstasjon åpner på Angel Island i San Francisco Bay 21. januar 1910 for å håndheve den kinesiske eksklusjonsloven av 1882.
Når immigranter fra Asia, Russland og Mexico ankommer, kalles stasjonen Ellis Island of the West, men fangene er adskilt etter rase, etnisitet og kjønn.
Omtrent 500 000 innvandrere passerer gjennom de neste 30 årene, de fleste av dem asiater.
Mens europeere som ankom Ellis Island gikk gjennom på to til tre timer, tålte kinesiske immigranter på Angel Island avhør som ofte varte fra to uker til seks måneder, med noen få som ble tvunget til å bli i opptil to år.
Den 5. november 1940 blir den siste gruppen på 200 immigranter på øya – 150 av dem kinesere – overført til San Francisco. Kongressen opphever eksklusjonsloven i 1943.
I dag kan besøkende på Angel Island besøke et museum, restaurert sovesal og lese diktene som er skåret inn i immigrasjonsstasjonens vegger. Guidede turer koster for voksne og for barn. For tidsplaner og veibeskrivelse, gå til www.aiisf.org eller ring 415-435-3392.
Kilde: Angel Island Immigration Station Foundation




Redaksjonens